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Qu’est-ce que l’hypertension artérielle ?

L’hypertension artérielle (HTA) correspond à une augmentation anormale de la pression du sang sur la paroi des artères, élévation qui persiste alors que le sujet est au repos. Elle touche environ 20 % de la population adulte. Dans l’immense majorité des cas, l’hypertension artérielle est dite « essentielle », c’est à dire qu’aucune cause connue n’explique son apparition, mais sa survenue est favorisée par des facteurs de risque. Dans environ 10 % des cas, l’hypertension artérielle est la conséquence d’une autre maladie.

Qu’est-ce que la pression artérielle ?

Quand le cœur se contracte, il agit comme une pompe qui propulse le sang dans toutes les artères pour apporter énergie et oxygène à l’organisme. Le sang, ainsi mis en circulation, exerce une pression sur la paroi des artères. Cette pression ou tension artérielle peut être mesurée, et on l’exprime en millimètres de mercure (mmHg) ou en centimètres de mercure (cmHg).

La tension artérielle : deux chiffres à connaître

La pression ou tension artérielle s’exprime par deux valeurs :

  • l’une, dite systolique correspond à la pression dans les artères au moment où le cœur se contracte (systole) et éjecte le sang dans le réseau artériel (c’est la pression maximale du sang) ;
  • l’autre, dite diastolique correspond à la pression dans les artères au moment où le cœur se dilate et se remplit, entre deux contractions (c’est la pression minimale du sang).

La pression (ou tension) artérielle est normale si elle est inférieure à 14/9 cmHg lorsqu’elle est mesurée en cabinet médical.

En pratique, on peut dire que la tension est à 120/80 si les chiffres sont donnés en millimètres de mercure (mmHg) et à 12/8, si cette mesure est exprimée en centimètres de mercure (cmHg).

La tension artérielle sur 24 heures

La tension artérielle n’est pas constante : elle varie tout au long de la journée. Elle est basse la nuit en position allongée, elle augmente en position debout, et davantage encore lors des efforts physiques.

À partir de quels chiffres de pression artérielle est-on hypertendu ?

Pour parler d’HTA, il faut :

  • une élévation de la pression artérielle systolique à 14 cmHg (140 mmHg) ou plus ;
  • ou une élévation de la pression artérielle diastolique à 9 cmHg (90 mmHg) ou plus ;
  • ces mesures doivent être constatées à plusieurs reprises lors de 3 consultations successives sur une période de 3 à 6 mois (en cas d’HTA très importante, le traitement est mis en place dans un délai plus court).

Les causes de l’hypertension artérielle

Dans la grande majorité des cas, il est difficile de trouver une cause précise à une hypertension artérielle. L’HTA est dite “essentielle”. Cependant, certains facteurs peuvent favoriser son apparition.

L’hygiène de vie comporte des éléments susceptibles de faire augmenter la valeur de la tension artérielle :

  • une alimentation riche en sel, et pauvre en fruits et légumes ;
  • une consommation trop importante d’alcool ;
  • la consommation excessive de réglisse ;
  • une activité physique insuffisante ;
  • un surpoids ou une obésité ;
  • le tabac ;
  • une vie stressante.

Le risque d’hypertension artérielle augmente avec l’âge et atteint 40 % des personnes à 65 ans et 90 % à 85 ans.

Les Antillais et les personnes originaires du sud de l’Asie sont plus susceptibles de développer une hypertension artérielle.

Le risque d’hypertension artérielle est plus élevé si des membres de la famille du patient ont eu ou ont une hypertension.

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